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Neodimio: Un metal raro que se encuentra en tus auriculares, teléfonos celulares y otros dispositivos del entorno.

Es posible que no hayas oído hablar de neodimio, pero probablemente estés llevando algo de eso contigo ahora mismo. Está en su teléfono celular, sus audífonos y podría estar manejando varios kilos en su auto.

El neodimio, que se pronuncia «nee-oh-DIM-ee-um», es uno de los 17 elementos químicamente similares llamados elementos de tierras raras, y la demanda de este metal está en aumento.

«El neodimio es responsable de la mayor parte, si no todo, del crecimiento de la demanda de tierras raras en este momento», dijo Roderick Eggert, subdirector del Instituto de Materiales Críticos de la Escuela de Minas de Colorado.

Para que un iPhone vibre, para que AirPods reproduzca música, para que los aerogeneradores generen energía y para que el Toyota Prius o el motor de Tesla Model 3 giren, necesitan imanes potentes. Si combina neodimio con hierro y boro, puede hacer un imán de neodimio-hierro-boro, que es el tipo de imán permanente más poderoso jamás creado.

En el caso de su teléfono celular y auriculares, usar imanes de neodimio significa que pueden ser físicamente pequeños pero aún fuertes. Para los motores, usar imanes permanentes significa motores potentes y eficientes con menos componentes electromagnéticos.

Los imanes pueden parecer triviales y más útiles para pegar cosas en su refrigerador, pero según el grupo de investigación de mercado IMARC, el mercado del imán de neodimio-hierro-boro tenía un valor de $ 11,3 mil millones en 2017.

«En un par de décadas, se pronostica que habrá un millón de vehículos eléctricos en la carretera en los EE. UU. Y eso hará que aumente la demanda de neodimio», dijo Michael Kanko, CEO de Import Genius.

Un estacionamiento de vehículos eléctricos predominantemente nuevos de Tesla Modelo 3 se ve en Richmond, California, EE. UU., 22 de junio de 2018.

                   Imagen de Stephen Lam | Reuters

Un estacionamiento de vehículos eléctricos predominantemente nuevos de Tesla Modelo 3 se ve en Richmond, California, EE. UU., 22 de junio de 2018.

A principios de este año, Tesla se convirtió en uno de varios fabricantes de automóviles eléctricos en utilizar motores con imanes de neodimio. Los está instalando en su Tesla Modelo 3.

Tesla importó más de cuatro millones de libras de partes automotrices de China y Taiwán y la mayor parte son motores eléctricos de imán de neodimio, dijo Kanko.

Pero la demanda del metal de tierras raras está superando la oferta en unas 3.000 toneladas por año, dijo Julie Klinger, autora de «Rare Earth Frontiers». 

Hoy, esa oferta viene de China. Más del 80 por ciento del neodimio del mundo se produce allí. Solo en 2017, China extrajo 105,000 toneladas métricas de metales de tierras raras, mientras que los Estados Unidos solo han producido cerca de 43,000 toneladas métricas en los últimos 20 años combinados.

«Estados Unidos solía ser el país productor más importante de tierras raras, desde una sola mina llamada Mountain Pass en el sur de California, cerca de la frontera con Nevada», dijo Eggert. «En los años sesenta y setenta, esta mina era la mina de tierras raras dominantes en el mundo. Pero a medida que se desarrollaban las minas chinas en los años ochenta y noventa, gradualmente hicieron que la mina Mountain Pass dejara de funcionar».

Casi al mismo tiempo que estaba sucediendo, China estaba invirtiendo profundamente en su propia minería y producción de metales de tierras raras y tuvo éxito. Desde finales de la década de 1990 hasta 2010, China se convirtió en el jugador dominante y ahora controla la mayoría del mercado, dijo Kanko.

Fuente: USGS

                    Fuente: USGS

 

Los riesgos que implica confiar tan significativamente en una sola fuente para un producto tan valioso se ilustraron durante una disputa comercial entre China y Japón en 2010. El precio por tonelada métrica aumentó de $ 50,000 en 2010 a $ 250,000 en 2011, dijo Klinger.

Si bien el precio ha vuelto a bajar, las preocupaciones continúan. Toyota, por ejemplo, recientemente desarrolló un nuevo imán con reducción de neodimio, citando preocupaciones sobre la escasez de neodimio.

A principios de este año, las tierras raras evitaron ser incluidas en una nueva lista de aranceles estadounidenses sobre productos chinos. En el tramo propuesto original de $ 200 mil millones de aranceles chinos, el neodimio y otras tierras raras estaban en esa lista.

«Curiosamente, la lista final de 6.000 productos chinos que fueron atacados, el neodimio y otros metales quedaron exentos», dijo Kanko. «Muestra cuán importantes son los metales para la economía de Estados Unidos y muestra que estamos preocupados por eso».

Estos elementos son tan importantes, que EE. UU. Comenzará a producir tierras raras nuevamente. La mina Mountain Pass fue recientemente comprada en bancarrota por dos empresas de inversión de Estados Unidos llamadas MP Materials . La compañía dice que quiere «reconstruir una industria de tierras raras en Estados Unidos».

Y mientras MP Materials aún tiene que enviar material a China para un mayor refinamiento, una fuente cercana a la compañía dijo que planea ser completamente autosuficiente en los EE. UU. Dentro de 18 meses.

Sin embargo, históricamente, la extracción y el procesamiento de estos materiales ha tenido consecuencias ambientales.

Mina de tierras raras en Bayan Obo, China.  Esta mina es uno de los depósitos más grandes de metales de tierras raras que se encuentran en el mundo.

Mina de tierras raras en Bayan Obo, China. Esta mina es uno de los depósitos más grandes de metales de tierras raras que se encuentran en el mundo.

«Si quieres abrir una mina de neodimio, traerás un montón de otros elementos junto con el neodimio … a veces uranio», dijo Klinger. «Es muy difícil abrir una mina en un lugar en particular sin destruir los paisajes y los medios de vida que anteriormente existían».

Pero Klinger es optimista de que a medida que la demanda sigue aumentando, se implementarán mejores procesos.

«Una de las cosas que es buena sobre el aumento proyectado en la demanda de neodimio es que probablemente veremos una diversificación del suministro de neodimio», dijo Klinger. «Mi esperanza es que también veremos una mayor cooperación internacional para reciclar y recuperar el neodimio de los motores electrónicos gastados».

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